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Se descubre agua en una de las lunas de Saturno

      
Cassini sobrevolando Encélado y Saturno.
Cassini sobrevolando Encélado y Saturno.  |  Autor: Kevin Gill  |  Fuente: Flickr

Si bien hace mucho tiempo que la comunidad científica sospechaba que Encélado albergaba agua, no ha sido sino hasta ahora, gracias a los datos recabados por la sonda Cassini que las sospechas han sido confirmadas. De hecho, la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA) no sólo ha logrado descubrir que Encélado alberga agua, sino que además se trata de un océano bajo la superficie terrestre, y que cubre la totalidad de la orbe. Así lo indica el estudio publicado esta semana en la revista Icarus.

¿Cómo han llegado a este hito?

No se trata del primer descubrimiento de agua en Encélado, sino que las sospechas de los científicos se basan en datos obtenidos por Cassini en años anteriores, concretamente a partir de la actividad volcánica y los respiraderos hidrotérmicos identificados por la sonda en 2005, de las cantidades de agua expulsadas a la atmósfera en forma de géiser, identificados en marzo de 2006.

Ya en 2015, Cassini demostró que los respiraderos hidrotérmicos se vinculaban con el océano debajo de la superficie en la región del polo sur de la luna, pero no ha sido sino hasta ahora que se ha descubierto que de hecho el océano cubre la totalidad del planeta.

Este nuevo estudio analizó 7 años de imágenes tomadas por Cassini y han medido meticulosamente los cambios en la rotación de la Tierra. Los investigadores descubrieron, en una primera instancia, que Encélado se tambalea al orbitar Saturno, que no es una trayectoria fija y constante. La explicación de ese tambaleo, denominado libración, fue lo que les llevó al descubrimiento mayor: la única explicación para este fenómeno es que existiese un océano global que separase el núcleo rocoso de la luna de su exterior de hielo.  

Increíblemente, pese a que las temperaturas de la luna alcanzan los -201°C y que lo lógico sería que el estado del agua fuese sólido, todo parece indicar que se trata de agua en estado líquido. Los investigadores no tienen certeza con respecto a por qué ocurre esto, pero creen que se debe a que las fuerzas de las mareas generadas por la fuerza de gravedad masiva de Saturno podría producir suficiente calor como para evitar que el océano se congele completamente.  

Encélado es el 3° cuerpo en el que se ha encontrado clara evidencia de líquidos, por detrás de la luna más grande de Saturno, Titán y de la Tierra

Es la única explicación lógica

Según explica el coautor del estudio e investigador en Astronomía de la Universidad de Cornell, Matthew Tiscareno, al sitio de la NASA, "si la superficie y el núcleo se conectasen de forma rígida, el núcleo generaría tanto peso muerte que el tambaleo sería mucho menor del que se ha observado", y "esto prueba que debe haber una capa global de líquido que separa la superficie del núcleo".

Entretanto, el autor principal, director del Centro de Astronomía y profesor del Departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Sussex, Peter Thomas, explica que "este fue un problema difícil que requirió años de observaciones y cálculos y ha implicado a diversas disciplinas, pero estamos seguros de que finalmente hemos dado con la respuesta correcta". 

Otra de los coautores del estudio, científica planetaria y profesora de Ciencias Planetarias de la Universidad de Arizona, Carolyn Porco, sostiene "este es un gran paso con respecto a lo que sabíamos antes sobre esta luna, y demuestra el tipo de descubrimientos que podemos realizar a través de misiones de largo plazo a otros planetas", y afirma que "Cassini ha sido el ejemplo esencial en este respecto".

La sonda terminará su misión en 2017, pero no antes de completar su reconocimiento por la pequeña luna. El próximo 28 de octubre, se espera que Cassini sobrevuele el polo sur de Encélado tan sólo a 49 kilómetros, justo a la altura de los respiraderos hidrotérmicos. Los investigadores esperan que esos datos provean nueva información con respecto al proceso geológico que experimenta la orbe.

 

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